Gentse bio-ingenieur maakt alcoholvrije gin

Charlotte Matthys en prof. Mieke Uyttendaele (vergrote weergave)

Charlotte Matthys en prof. Mieke Uyttendaele

(30-01-2019) Charlotte Matthys studeerde in 2017 af als master in de Bio-ingenieurswetenschappen: levensmiddelenwetenschappen en voeding. Amper 1 jaar later brengt ze haar eigen gin op de markt - alcoholvrij. Een gesprek met een ondernemende alumna.

"No alcohol, no compromises", kopt het etiket van de statige fles die Charlotte presenteert. Ze heeft haar drankje NONA June gedoopt: NONA voor non-alcoholisch en het Latijnse 9; June voor jeneverbes (Juniper Berry), een van de 9 plantenextracten die de gin bevat.

Op minder dan 1 maand tijd gingen al 1.000 flessen de deur uit. Het drankje blijkt een gat in de markt.

We ontmoeten Charlotte voor een gesprek op een besneeuwde Campus Coupure, samen met prof. Mieke Uyttendaele, die haar tijdens haar masteropleiding begeleidde.

Van zero tot master

"Ik ben altijd gefascineerd geweest door voeding", vertelt Charlotte, "vooral door de wetenschappelijke kant ervan. Bijvoorbeeld hoe je lekkere frisdrank kan maken zonder suiker, zoals zero-frisdranken."

"Mijn studiekeuze gebeurde dan ook heel bewust, met die focus: in de opleiding tot bio-ingenieur kan je kiezen voor een masteropleiding in de levensmiddelenwetenschappen en voeding."

Springen en zwemmen

Binnen die masteropleiding volgen de studenten ook het vak Productinnovatie. In dat vak kreeg Charlotte de smaak te pakken om zelf een voedingsproduct te ontwikkelen en op de markt te brengen.

"Voluit heet dit vak Productinnovatie in de levensmiddelenindustrie", verduidelijkt prof. Mieke Uyttendaele. "Het is een verplicht jaarvak voor de laatstejaarsstudenten levensmiddelenwetenschappen en voeding, en brengt alle aspecten van hun masteropleiding samen: voedCharlotte Matthysing, veiligheid, kwaliteitszorg, verpakking, wetgeving en procestechnologie."

Aan het begin van hun laatste jaar krijgen de studenten de opdracht om in groepjes een voedingsproduct te bedenken en virtueel op de markt te brengen. Daarbij moeten ze alle stappen van het productieproces doorlopen.

"Dat al die aparte stappen samenkomen in één vak, was heel leerrijk", getuigt Charlotte. "Voor de ontwikkeling van mijn gin ben ik op dezelfde manier te werk gegaan. In mijn groepje hadden we een gezonde ontbijtkoek ontwikkeld. Die heeft het uiteindelijk niet gehaald. De houdbaarheid van zo'n koek is niet zo eenvoudig te verlengen, wat belangrijk is bij de distributie. Jammer, maar zeer leerrijk!"

Charlotte: "Doordat je als student al kan kennismaken met ondernemen, wordt de drempel kleiner om zelf echt iets te ontwikkelen."

"En dat is precies de bedoeling", vult prof. Uyttendaele aan. "We willen studenten leren om alle kennis uit hun opleiding te integreren en zelf aan de slag te gaan. Bij ons moeten ze echt 'springen en zwemmen'. We zetten in op teamwork, creativiteit en ondernemerschap. Onze bedoeling is om studenten op te leiden tot beginnende professionals."

Afgestudeerd. En nu?

Na haar studies startte Charlotte verrassend genoeg in de salesafdeling van een informaticabedrijf.

"Ik wilde eerst eens ervaren hoe het eraan toe gaat in het bedrijfsleven, bij een succesvolle startup. Ik voelde mij nog iets te onervaren om al meteen zelfstandige te worden en een eigen product uit te brengen. Ik had het gevoel dat ik nog wat verkoopservaring kon gebruiken."

Niet zomaar een gin

In de loop van dat jaar groeide het idee om een alcoholvrije gin te ontwikkelen. Waarom precies die keuze?

NONA June gin

"Gin is mijn lievelingsdrankje", antwoordt Charlotte. "Ik wilde daar graag mee verder. Tegelijkertijd wil ik ook een steentje bijdragen aan een gezondere wereld. Daarom ben ik de uitdaging aangegaan om een gin te ontwikkelen die geen alcohol bevat én qua smaak toch niet moet onderdoen aan de klassieke gin."

Voor de samenstelling van de gin kon Charlotte teruggrijpen naar de wetenschappelijke kennis uit haar opleiding. "Destillatie, extracten, zelfs de 9 planten die ik erin verwerkt heb: het komt allemaal uit mijn opleiding in de Bio-ingenieurswetenschappen", aldus Charlotte. 

"Zonder die wetenschappelijke kennis zou dit nooit gelukt zijn. Omdat alcohol vluchtige componenten beter vasthoudt en tegelijk zorgt voor een verlengde houdbaarheid, is een alcoholvrije gin maken best een uitdaging. Als bio-ingenieur ben je in staat om hierover na te denken."

Voor het smakenpalet ging Charlotte ten rade bij verschillende chefs en sommeliers. "Ook dat heb ik geleerd in mijn opleiding: samenwerken met experts is nodig om tot het beste resultaat te komen."

Vooruitzichten

Na een jaar waagde Charlotte dan toch de sprong om zelfstandige te worden. Sinds december 2018 ligt NONA June op de toonbank van de betere speciaalzaak en serveren verschillende restaurants NONA-alcoholvrije cocktails.

Charlotte: "Ik beleef nu veel dingen die ik anders nooit zou meemaken. De vraag naar alcoholvrije dranken stijgt, en de verkoop loopt beter dan ik had durven dromen. Dat is heel fijn. Mijn toekomstplannen? Nog meer sterrenzaken bereiken en de verkoop geografisch uitbreiden."

Meer info

Lees meer artikels over: