Mitch De Geest AIG Engineer of the Year 2020

Mitch De Geest Engineer of the Year (vergrote weergave)

Mitch De Geest Engineer of the Year

(20-10-2020) Op 20 oktober werd Mitch De Geest uitgeroepen tot de nieuwe AIG Engineer of the Year 2020.

Mitch De Geest is de CEO van Citymesh,  een bedrijf dat hij samen met vier kompanen vanuit zijn computerwinkel uit de grond stampte. De vijf originele oprichters hadden het idee om stedelijke wifi-netwerken aan te bieden. Je hebt er misschien nog nooit van gehoord, maar de kans dat Citymesh jou al eens verbond met het Internet is groot. Het West-Vlaamse bedrijf bouwt grootschalige draadloze netwerken voor bedrijven en overheden zoals de Stad Antwerpen, Kinepolis en NMBS. Als je dus al gratis wifi gebruikte in een stadscentrum, even je Facebook checkte in de cinema of op een conferentie een tweet stuurde, dan ben je hoogstwaarschijnlijk al met hen in aanraking gekomen. 

Van niche naar niche

Citymesh richtte zich eerst op de markt van de vakantieparken. Mitch kende als geboren en getogen Blankenbergenaar deze doelgroep immers vrij goed. Die was toen sterk vragende partij voor betere internetverbindingen. De bestaande operatoren hadden echter geen interesse in die markt. ”In twee zomers tijd hebben we toen de hele kustregio via wifi-hotspots verbonden.” 

Van de niche van de vakantieparken werd er een overstap gemaakt naar allerhande markten die tijdelijke maar zeer betrouwbare telecomverbindingen nodig hadden, zoals expohallen, events en festivals. Allemaal markten die opnieuw niet door de grote operatoren Proximus, Telenet en Orange werden bediend. Maar ondertussen bleef het originele idee van smart cities wel spelen.

“Het klinkt natuurlijk goed om te zeggen dat je te vroeg op de markt was. Maar in 2013 werd de markt van de smart cities toch interessant. Grotere steden begonnen al na te denken over city-wifi. En na een aanbesteding mochten we dat voor het eerst uitrollen in Antwerpen. Vandaag bedienen we zo 50 steden en gemeenten van wifi en draadloze netwerken.”

Citymesh wist zich dus in die moeilijke telecommarkt te nestelen door niches in te vullen die de grote operatoren - al dan niet bewust - negeerden. 

Pionier op de 5G-markt

Via city-wifi kwamen ze trouwens terecht bij 5G. “In aanbestedingen rond city-wifi moesten we steeds opboksen tegen de grote operatoren”, vertelt Mitch. “Maar eenmaal we die aanbestedingen binnenhaalden, moesten we een deel van de infrastructuur van die grote spelers - onze concurrenten dus - gebruiken. Zoals je je wel kan inbeelden, liep dat niet zo vlot. Om die reden kochten we een eigen stuk van het spectrum.”

Dat was in 2015. Even later kreeg Citymesh te horen dat dit deel van het spectrum toevertrouwd was aan de vijfde generatie mobiel internet of 5G. Een opportuniteit die Citymesh uiteraard niet zomaar kon laten liggen.

"Onze visie is vooral niet om de vierde B2C operator te worden zoals Proximus, Orange en Telenet dat vandaag zijn. Om heel wat redenen is dat een moeilijk verhaal, en dat is niet de grote groeimarkt voor 5G. We positioneren ons nu als de vierde operator van België, maar dan uitsluitend voor de B2B-markt. Niettemin zal industriële 5G er niet zomaar komen. Grote operatoren richten zich nog vooral op de consumenten. Bovendien moet de Belgische regelgever het 5G-spectrum nog definitief veilen, en daarin stellen ze voorlopig geen stuk vrij voor industriële actoren. Er is dus de kans dat de traditionele operatoren alles opkopen.

“Citymesh is in België een vreemde eend in de bijt omwille van onze focus op industriële 5G”

Toekomstvisie

De focus ligt bij Citymesh momenteel heel hard op groei. “Dat willen we vooral realiseren in de sector van de private netwerken en slimme steden.“ Mitch De Geest maakt er dan ook geen geheim van dat hij via die markten snel naar de tien miljoen euro omzet wil gaan, en dat ze in de aanloop van de definitieve veiling van het 5G-spectrum een kapitaalronde willen houden.

Bio

  • Industrieel ingenieur informatica 2003 aan HoGent (nu UGent)
  • Eerste Belgische 5G-operator
  • Oktober 2020: gelauwerd tot Engineer of the Year door de faculteit Ingenieurswetenschappen en Architectuur en AIG
  • CEO en medeoprichter van Citymesh



Lees het volledige interview met Mitch De Geest in het AIG Nieuws van oktober 2020.