ERC Advanced Grant van 2,5 miljoen euro voor Dries Van Thourhout

(31-03-2020) Dries Van Thourhout ontvangt een ERC Advanced Grant om geïntegreerde laser voor optische chips te ontwikkelen.

Vandaag maakte de European Research Council (ERC) bekend welke Europese toponderzoekers een Advanced Grant verdienen. Met deze prestigieuze onderzoeksmandaten investeert de Europese Unie 450 miljoen euro in baanbrekend onderzoek.

Aan de UGent haalde professor Dries Van Thourhout (vakgroep Informatietechnologie) een ERC Advanced Grant binnen voor zijn project 'NARIos'. Hij ontvangt een budget van bijna 2,5 miljoen euro om vanaf dit najaar vijf jaar lang onderzoek te doen naar manieren om optische chips te verbeteren.

Optische chips in opmars

Optische chips worden vooral gebruikt in communicatietoepassingen (samen met glasvezelkabels) en in optische sensoren, bijvoorbeeld in de biomedische wereld. Maar ook zelfsturende auto’s en zelfs kwantumcomputers zouden goed gebruik kunnen maken van de technologie. De chips maken meer en meer opgang. Daar waar ze vroeger vooral voor communicatie over lange afstand (bijvoorbeeld over de Atlantische oceaan) werden ingezet, zijn ze tegenwoordig al rendabel bij afstanden van enkele meters. Het onderzoek van Dries Van Thourhout moet de efficiëntie nog verder verhogen, zodat bijvoorbeeld het glasvezel-internet op termijn niet stopt aan het verdeelkastje in jouw wijk of straat, maar tot bij of zelfs in je huis kan lopen.

Laser gezocht

Met een team van een zestal onderzoekers zal Van Thourhout focussen op de ontwikkeling van een in de chip geïntegreerde laser, die voor het nodige licht zorgt om de chip te laten werken. Er bestaan veel materialen die onder de juiste omstandigheden licht kunnen uitzenden, maar silicium, het materiaal bij uitstek waar elektronische en optische chips van gemaakt worden, is daar minder geschikt voor. Daarom worden bij de huidige optische chips externe lasers gebruikt als lichtbron, maar daar zijn heel wat nadelen aan verbonden. De uitdaging is dus om lasers uit een ander materiaal te maken, die rechtstreeks op de chip geënt kunnen worden.

Zogenaamde III-V halfgeleiders zijn in principe een uitstekend materiaal om dergelijke minuscule lasers van te maken, ware het niet dat ze het maar moeilijk kunnen vinden met silicium. Door hun andere kristalstructuur hechten ze niet goed op de silicium ondergrond. Het team van Van Thourhout heeft ideeën over hoe die mismatch op te lossen, en zal die de komende jaren, in samenwerking met imec, verder uitwerken.

Wat zijn ERC grants?

ERC grants worden toegekend aan toponderzoekers van elke nationaliteit, om een baanbrekend, high-risk/high-gain fundamenteel onderzoeksproject uit te voeren aan een Europese instelling, gedurende 5 jaar. ERC grants laten wetenschappers toe om hun onderzoek een heel nieuwe wending te geven. De projectvoorstellen worden geëvalueerd op excellentie en de onderzoekers worden geëvalueerd op basis van hun track record van de laatste 10 jaar.

Meer info