Research tot leven gebracht (2)

AM-Team, UGent spin-off gebaseerd op academisch onderzoek (vergrote weergave)

AM-Team, UGent spin-off gebaseerd op academisch onderzoek

(05-11-2019) Co-founder van AM-Team, Wim Audenaert, vertelt over zijn parcours van academicus tot ondernemer.

Ondernemers lijken immer positieve homines universalis, die geen uitdaging uit de weg gaan. In deze reeks zoeken we uit of dat effectief wel zo is. Was hun opstart écht een geëffend pad of eerder een grillig parcours? Zit ondernemen in het bloed, of kun je het ook leren? En, wat triggerde hen om de switch te maken naar de risicovolle wereld van ondernemen? Vandaag leggen we Wim Audenaert van AM-Team het vuur aan de schenen. Ontdek hier Wims verhaal over het belang van de juiste vragen stellen, het ondernemingsgen, en zelfkennis.

Van ondernemer naar academicus en terug

Een leven kan soms vreemde kronkels vertonen. Terwijl Wim er als kind van droomde om net als zijn grootouders en ouders een rasechte ondernemer te worden, veranderde die wens tijdens zijn studies. Toen was professor worden zijn ideaalbeeld. Een PhD later startte hij toch maar mooi zijn eigen onderneming, maar dan wel een op basis van het onderzoek dat hij voerde tijdens zijn PhD. Van een ideale combinatie gesproken! 

The A-Team of AM-Team?

En als je dan toch je droom kunt waarmaken, dan vernoem je je onderneming toch naar je favoriete helden, niet? De troepen van AM-Team zijn even getalenteerd, kleurrijk en veelzijdig als Hannibal, B.A., Face en Murdock van The A-Team. Maar er zit meer achter dan louter een ludieke verwijzing. Als bedrijf dragen ze teamspirit hoog in het vaandel. En tegelijk geeft de naam weer waar het bij AM-Team allemaal om draait: Advanced Modelling. Advanced wat? Juist! Even naar de essentie van wat AM-Team nu allemaal doet.

Advanced Modelling in actie

Waterverspilling, waterbehandeling, hergebruik van water,… Stuk voor stuk hot topics! En er komen heel wat dure processen en technologieën aan te pas. Met hun accurate 3D-simulaties kunnen ze processen optimaliseren, kost en tijd sparen voor hun klanten, … zonder dure, risicovolle ingrepen te moeten uitvoeren. Kort door de bocht, met een simpele druk op de knop kunnen ze visueel aanduiden wat verbeterd kan worden in een waterzuiveringsinstallatie, zelfs voor plannen die nog niet gerealiseerd zijn. Als dat geen special forces zijn…

Ondernemen met een groter doel voor ogen

Wim voelt zich duidelijk als een vis in het water als het gaat over AM-Team. Die gedrevenheid kun je alvast deels verklaren door de waarden en de visie achter de onderneming, die hij zelf helemaal onderschrijft. ‘We hebben dit bedrijf opgestart vanuit de filosofie om de wereld vooruit te helpen.’ Niet dat ze constant op de barricaden staan. Maar vanuit de idee dat innovatie, analyse en rationeel denken ons vooruit zullen helpen. ‘Er bestaat niet zoiets als één grote oplossing voor bijvoorbeeld de klimaatproblematiek, die je dan aan iedereen oplegt. Zo werkt het niet. Positief denken, geloven dat we, net zoals in het verleden, oplossingen zullen vinden voor de vraagstukken waar we vandaag mee geconfronteerd worden,… Dát zal het verschil maken.’ 

Klimaatpionier

AM-TEAMWas water en de hele klimaatproblematiek dan ook de directe aanleiding om AM-Team op te starten, vraag ik hem. Opgroeien op het platteland waar insecten bestuderen en ravotten tussen de koeien dagelijkse kost zijn, helpt natuurlijk om een groene mindset te stimuleren. Uiteindelijk kiest Wim ervoor om industrieel ingenieur te studeren aan de toenmalige Hogeschool West-Vlaanderen (inmiddels UGent campus Kortrijk) en schrijft hij zijn thesis over een nieuw afvalwaterplan voor een festival. Van impact gesproken! ‘Een muziekfestival is dan ook een ideaal ecosysteem om zaken uit te testen. Je bereikt een grote groep mensen, en elk jaar opnieuw kun je dingen aanpassen, verbeteren,…’

Ik zie, ik zie wat jij niet ziet

‘Mijn thesis triggerde echt mijn passie voor watertechnologie. Eens je gefascineerd bent door water, is het een sector die je niet loslaat.’ Een PhD leek dan ook een logische, volgende stap. ‘Toen ik mijn PhD startte, dacht ik dat ik nooit de eindmeet zou halen. Ik was echt geïntimideerd door alle super slimme mensen rondom me. Maar toen zag ik iets wat zij niet zagen. De simulaties op hun computerschermen waren visueel zo krachtig, en tegelijk zo simpel. Ze waren gebaseerd op wetenschappelijke data, en dus waren ze een visuele weergave van de realiteit. Die eenvoud, gebaseerd op een wetenschappelijke technologie, trof me zo hard dat ik dacht: commercieel gezien valt hier zo veel uit te halen!’ 

Advanced modelling in actie

De ideale springplank

Toch duurde het nog even voor hij effectief aan de slag ging met zijn inzicht. Zijn doel op dat moment was namelijk professor worden. Postdoc. Check. Buitenlands verblijf om zijn cv te pimpen. Check. Solliciteren aan de universiteit als professor. Check! En toch maakte hij op dat moment alsnog de omslag. De link tussen zijn passie, water, zijn kennis, modeleringstechnieken, en zijn ambitie van kleins af, ondernemen, was eindelijk echt gelegd. Samen met enkele gelijkgestemde studievrienden besloot hij de stap te wagen om AM-Team op te richten, en tot op vandaag heeft hij er geen dag spijt van gehad. ‘Al sinds mijn zesde krijg ik complimenten over mijn sales skills. En ondernemen zit ook in mijn familie. Dus wellicht heb ik dat “ondernemingsgen”, of toch een deel ervan, overgeërfd. Al die factoren speelden een belangrijke rol in mijn beslissing.’

Wie, wat, waar, wanneer en hoe?

De juiste vragen stellen was een belangrijke stap tijdens de opstart van AM-Team. ‘Wat zijn onze sterktes? Waar zijn we minder goed in? Met andere woorden, waarop moeten we focussen? Wat voor type klant willen we bereiken? Welke projecten doen we graag? Wat voor bedrijf willen we zijn? Wat maakt ons uniek?... Het hielp ons enorm om onze visie en strategie te bepalen. Tot op vandaag blijft onze visie helemaal overeind staan. Een goed business plan volgt volgens mij automatisch uit een bevlogen passie en de waarden die je voortdrijven.’

Ken je usp

‘Vandaag werken we met de klanten met wie we graag samenwerken, op projecten die we graag mee vooruithelpen. Misschien is dat toeval. Misschien ook niet. Wellicht omdat we als bedrijf gespecialiseerd zijn in het uitvoeren van bijzondere projecten. Als PhD’er hadden we natuurlijk een voorsprong om die hardcore simulaties te kunnen uitvoeren. En tegelijk begrijpen we heel goed wat onze klanten nodig hebben. Het is die combinatie die ons uniek maakt. En die sweet spot vinden als bedrijf is je belangrijkste asset.’

Hulp vanuit UGent TechTransfer

Natuurlijk moet je als ondernemer ook wel enkele skills ontwikkelen die niet meteen eigen zijn aan een academicus. UGent TechTransfer heeft daarbij zeer goed geholpen. ‘De financiële tool die ik daar geleerd heb, gebruik ik tot op vandaag. Erg praktische cursussen die je stappen vooruit doen nemen. En als PhD’er zijn hun cursussen quasi gratis.’ Meer dan redenen genoeg dus om er eens binnen te stappen! 

De ervaring van een voorganger

‘Waar ik wel erg naar op zoek was toen, waren andere ondernemers, een soort mentor eigenlijk. Hun verhaal kan je inspireren, je angsten wegnemen, je energie geven, oplossingen aanreiken voor problemen waar je tegen aan botst,… juist omdat ze tonnen ervaring hebben.’ Want ondernemen is natuurlijk niet enkel rozengeur en maneschijn. ‘Vaak heb je meer problemen dan oplossingen, en dan is het goed om te kunnen spreken met een ervaren rot in het vak, die dezelfde watertjes al eens doorzwommen heeft.’

De academische wereld en entrepreneurship

De grootste stap die ze moesten zetten, was de overgang van academicus naar ondernemer. ‘Als je eenmaal die stap gezet hebt, lijkt er geen weg meer terug. Het zijn twee erg verschillende werelden. Spin-offs lijken me de ideale katalysator om de brug te slaan tussen beide. Mensen die een spin-off oprichten, hebben meestal een academische achtergrond. Ze weten wat papers schrijven is, onderzoek doen, ze kunnen academische resultaten interpreteren, … Tegelijk weten ze wat het inhoudt om een business op te bouwen. Beide achtergronden, zowel de academische als de industriële kant van een zaak, zijn van belang en vullen elkaar aan. Het lijkt me belangrijk dat we moeite blijven doen om elkaar te begrijpen. Dat vergt energie van beide kanten. Onderzoek is niet altijd even helder en vlot leesbaar als onderzoekers denken. En omgekeerd, vergt ondernemen een heel andere mindset. Onderzoek staat voor mij gelijk aan vragen stellen, kritisch zijn, verder denken, … Als je onderneemt moet je concrete oplossingen kunnen bieden.’ 

De ambities van AM-Team

Uiteraard staat de wereld niet stil, AM-Team al evenmin. ‘In onze stoutste dromen willen we de wereld veroveren. Als jong bedrijf klinkt dat misschien overmoedig, maar we willen groeien, ons team verder uitbouwen, internationale projecten uitvoeren,… Dit is wat ons drijft als team, en mezelf ook als mens. We willen fans creëren. Niet alleen onze klanten, maar ook onze werknemers.’ Wij zijn alvast fan!

Wil je ook meer weten over hoe UGent TechTransfer jouw businessidee op basis van je academische research vooruit kan helpen, neem dan contact op met .