Research tot leven gebracht (3): Sentea

Robuuste, kosten-efficiënte mini-interrogator (vergrote weergave)

Robuuste, kosten-efficiënte mini-interrogator

(04-12-2019) Fiber optic sensing – dat is de kern van de UGent spin-off Sentea.

'De universiteit geeft je de vrijheid om je eigen weg te zoeken, en begeleidt je in je traject.'

Herinner je je nog de Morandi-brug in Genua? Of de problemen met de Brusselse tunnels? In beide gevallen waren er van het ene op het andere moment technische implicaties, wat in Italië zelfs leidde tot vele slachtoffers door de ‘plotse’ ineenstorting van de brug. Zo onverwacht als deze voorvallen misschien lijken, zo doortastend is de technologie van Sentea, een UGent spin-off, om dergelijke ongelukken in de toekomst te voorkomen. Met de sensoren kunnen ze de gezondheid van materialen en structuren monitoren, én dus op tijd ingrijpen. ‘De universiteit is een ideale voedingsbodem om hoogtechnologische producten te ontwikkelen,’ aldus Thijs Spuesens, die mee aan wieg stond van Sentea. ‘Je krijgt tijd om specifiek op je onderzoek te werken. En dat is onbetaalbaar.’

Ondernemen vanuit een passie voor technologie

Thijs was lange tijd onderzoeker aan de UGent voor hij Sentea mee oprichtte. ‘Aan de universiteit kom je in aanraking met heel veel verschillende, vernieuwende technologieën. Ik heb het geluk gehad om jarenlang te kunnen werken in de onderzoeksgroep gefocust op silicon photonics. Hoewel ik nooit de ambitie had om een academische carrière uit te bouwen, heb ik wel de kans gekregen vanuit de universiteit om met deze technologie een eigen spin-off op te richten.’

Ball bearings pre-equipped with fibre-optic sensors are being launched commercially, bringing the benefits of fibre-optic sensing to ships, trains, trucks, and heavy construction equipment.
Ball bearings pre-equipped with fibre-optic sensors are being launched commercially, bringing the benefits of fibre-optic sensing to ships, trains, trucks, and heavy construction equipment.

Glasvezeldetectie

Fiber optic sensing – dat is de kern van de UGent spin-off Sentea. Hun sensoren zijn namelijk gebaseerd op licht in plaats van elektriciteit. Dat maakt deze sensoren niet alleen ongevoelig voor elektromagnetische verstoringen, corrosie en extreme temperaturen, maar ze zijn daarnaast ook zeer accuraat en stabiel doorheen de tijd. Meerdere sensoren kunnen eenvoudig geïntegreerd worden op één glasvezel en dus kunnen meerdere zaken, zoals temperatuur, trillingen, buiging van materialen,… tegelijk gemeten worden. Zo kan Sentea op een kostenefficiënte manier de gezondheid van gebouwen, windturbines,… monitoren en catastrofes voorkomen.

Van Europees onderzoeksproject naar UGent spin-off

Na een Europees project waarbij de voordelen van deze smart fiber werden onderzocht, werd deze technologie opgemerkt door een van de IOF business developers van de UGent, die de mogelijkheden voor industriële toepassingen inzag. Thijs was zelf ook erg enthousiast, en zo begon zijn traject als ondernemer. Niet vanuit een jongensdroom om ondernemer te worden, maar vanuit een passie voor de technologie. ‘Het grootste verschil tussen de academische wereld en de industrie, is dat je aan de universiteit eerst en vooral moet bewijzen dát je technologie werkt, zodat je er een paper over kunt schrijven. Maar in de industrie moet je kunnen aantonen dat je technologie in elke context en onder alle omstandigheden werkt. En dat is een wereld van verschil.’

Een product is méér dan technologie

‘Het is niet omdat je technologie werkt dat je ook een product hebt dat je in de markt kunt zetten. We hebben heel wat tijd geïnvesteerd in het ontwikkelen van ons product. Elektronica en software komen erbij kijken, de thermische huishouding van je toestel is van belang,… En ook bij de opstart van je bedrijf in het algemeen komt heel wat kijken. Je moet marktonderzoek doen, investeerders overtuigen, een businessplan opstellen,… Als beginnend ondernemer moet je je zo veel nieuwe kennis en vaardigheden eigen maken, buiten je comfortzone treden,… Het is een zeer steile, maar erg boeiende leercurve.’

Ondernemen draait om veerkracht en creativiteit

Ondernemen is méér dan alleen rozengeur en maneschijn. Onderweg moet je tegenslagen kunnen verwerken en de veerkracht vinden om zaken op een andere manier te bekijken en op te lossen. ‘Investeerders leggen soms heel wat druk op je schouders. Zij willen natuurlijk resultaten zien, maar in de ontwikkeling van hoogtechnologische producten stoot je soms op onverwachte problemen. Zo ontdekten we dankzij UGent TechTransfer dat een deel van onze technologie al gepatenteerd was. Toen moesten we dus op een andere manier een oplossing zoeken. En zo kan ik nog wel een aantal voorbeelden opsommen.’

Bridges can be equipped with fibre-optic sensors that continuously monitor their structural health.
Bridges can be equipped with fibre-optic sensors that continuously monitor their structural health.

Horizonten verkennen

‘Aan de universiteit werk je heel gefocust op je eigen onderzoek. Maar er zijn zeker mogelijkheden om je eigen horizonten te verkennen. Alleen moet je de kansen zien liggen. Zo kun je aankloppen bij de business developers van het Industrieel Onderzoeksfonds (IOF) om je technologie af te toetsen. Zij kennen de industrie, en hebben inzicht in wat al dan niet zou werken in een industriële context. De universiteit organiseert ook heel wat cursussen rond ondernemerschap, communicatie…, zoals de TT Skills Course.’

De voordelen van een wetenschapspark

Sentea is nog steeds dicht bij de universiteit gevestigd. Tech Lane Ghent Science Park, het wetenschapspark van de UGent in Zwijnaarde, is hun thuishaven. ‘Dat was een heel bewuste keuze. Het is gewoon heel handig om dicht bij de universiteit aanwezig te zijn. Zo blijf je niet alleen makkelijker op de hoogte van nieuwe ontwikkelingen. Maar we kunnen ook gebruikmaken van de infrastructuur van de universiteit om testen uit te voeren. Zelf investeren in zo’n cleanrooms en testfaciliteiten zou voor ons onbetaalbaar zijn.’

Teamwork

Tot slot vroegen we Thijs ook wat zijn grootste uitdagingen waren tot nu toe. ‘Het juiste team vinden is cruciaal. Je moet mensen vinden die complementair zijn qua skills, met wie je matcht qua karakter, maar ook met wie je goed kunt communiceren. Investeerders kijken ook naar het totaalplaatje, en niet alleen naar je technologie. Ze moeten zien dat je samen met je team de lancering tot een goed einde kunt brengen. Anders leggen ze hun geld niet op tafel.’

Wil je meer weten over hoe UGent TechTransfer jouw businessidee op basis van je academische research vooruit kan helpen, neem dan contact op met .